Bang Pa In, résidence d’été des rois de Thaïlande

Bien avant Hua Hin, l’aristocrate station thaïe le roi Narai qui régna au XVII° siècle se rendait souvent dans son palais d’été de Bang Pa In, construit par son père, le roi Prasat Thong. Le palais d’été fut occupé par la famille royale jusqu’à la chute d’Ayutthaya en 1767.

Le palais fut abandonné jusqu’à ce que le roi Mongkut (Rama IV) le fit remettre en état vers 1850. Mais le site, bénéficiant de la proximité de Bangkok, fut vraiment transformé sous l’impulsion du roi Chulalongkorn (Rama V) qui fit ajouter de nouveaux  édifices.

Le moins que l’on puisse dire est que le site est remarquable et montre combien le roi Chulalongkorn était imprégné d’architecture européenne. Des styles différents se côtoient dans un éclectisme qui surprend le visiteur: néo-classicisme français, gothique victorien, chinois de l’époque impéiale et thaïlandais traditionnel.

La villa Wehut Chamrun

Surnommée le palais de Pékin, elle est l’exacte réplique d’un monument de la Cour impériale de Beijing. Elle a été offerte au roi Chulalongkorn en 1889 par de riches marchands chinois qui l’ont entièrement meublée et décorée d’objets venant de Chine. On peut y admirer des porcelaines Ming, une collection de jades, des tables en laque et l’étonnant lit sculpté du roi Chulalongkorn.

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Le Phra Thinang Aisawan Thippa-At

Sans doute le monument phare de l’ensemble, ce petit palais semble flotter sur les eaux du lac qui l’entoure. Construit en 1876 dans le style Rattanakosin, il est la réplique du Grand Palais de Bangkok. Il abrite une statue grandeur nature du roi Chulalongkorn en uniforme de maréchal.

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Le monument de la reine

En 1880, la reine Sunanda, première épouse du roi Chulalongkorn, se noya avec sa fille alors bébé lorsque leur bateau chavira sur le Chao Phraya. Malgré la présence d’une assistance nombreuse personne n’osa intervenir. A cette époque, il était interdit de toucher à un membre de la famille royale, sous peine de mort. Suite à cet événement tragique, le roi fit changer la loi et commanda un mémorial de marbre blanc en forme d’obélisque qui est érigé dans les jardins de Bang Pa In.

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L’observatoire Withun Thasana

Le roi Mongkut était un passionné d’astronomie et aimait passer ses soirées à observer les étoiles. L’observatoire est situé en haut d’une tour à l’origine en bois, détruite lors d’un incendie en 1938. Elle est aujourd’hui rouge et jaune et ressemble à un phare.

Le Phra Thinang Warophat Phiman

La noble résidence éclatante est un palais de style européen construit sous Rama V qui en fit sa résidence officielle. Il abrite la salle du trône et des œuvres d’art qui retracent l’histoire thaïlandaise. La reine Elisabeth II d’Angleterre y séjourna en 1996.

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Le Wat Nivet Thamaprawat

Cet étonnant édifice qui ressemble davantage à une église chrétienne néogothique qu’à un temple thaï est accessible grâce à un petit téléphérique qui enjambe la rivière. Ses vitraux représente le roi Chulalongkorn. C’est le seul temple de ce style de toute la Thaïlande.

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Pour y aller

Train au départ de Hua Lamphong. Il est recommandé de partir de bonne heure car le site ferme à 15h15. Le palais royal est à environ 20 minutes à pied de la gare. Entrée 100THB, comptez 2 à 3 heures pour la visite.

De nombreuses agences de voyage proposent une excursion d’une journée combinant Bang Pa In et le site historique d’Ayutthaya. Départ en général à 6h30 du matin, en bus climatisé. Après la visite du palais d’été, direction Ayutthaya et retour à Bangkok en bateau sur lequel on déjeune. Avant d’embarquer on assiste au repas des poissons chats depuis l’embarcadère. Ils sont gros, bien nourris. Lorsque j’y étais une jeune fille leur lançait du pain de mie!

Ce que j’ai moins aimé: le manque de temps.

Ce que j’ai aimé: la descente sur le fleuve Chao Phraya, ça vaut vraiment le coup. L’arrivée à Bangkok a quelque chose de magique. D’abord, c’est le vieux Bangkok, on fait un voyage dans le temps puis c’est une vision qui ressemble à Manhattan.

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Sources: National Geographic Edition 2002, Lonely Planet Edition 2014

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